Iniciativas para fortalecer agricultura de Puerto Rico para aumentar seguridad alimentaria

En el día 23 de marzo de 2020, el periódico El Nuevo Día en su editorial al igual que en la sección de negocios como en la columna del Lic. Carlos Díaz Olivo reseño un tema que por años la Asociación de Agricultores ha denunciado, me refiero a la seguridad alimentaria.  Por los pasados años ese tema se ha traído a la palestra publica porque eventos tanto naturales como no naturales han puesto en riesgo el abasto de alimentos en la isla.  Para el 2017 Puerto Rico importaba el 85% de los alimentos que se consumía, hoy tras el paso del huracán María esa cifra ronda en un 90-91% de dependencia en alimentos importados.

No bien terminado el primer trimestre del año 2020 un nuevo escenario se presenta esta vez de niveles internacionales el COVID-19.  Esta pandemia ha levantado bandera dentro de los sectores agrícolas mundiales pues nos enfrentamos a varios tipos de escenarios a corto y largo plazo.  Ya la American Farm Bureau Federation (a quien la Asociación de Agricultores está afiliada) ha indicado que de afectar el COVID-19 el movimiento de migrantes legales empleados agrícolas el volumen de siembras al igual que el de cosechas para este 2020 y 2021 podría disminuir grandemente, ya el estado de California reconocido por ser el mayor exportador de hortalizas ha declarado un cierre de labores por varias semanas.

Por otro lado, aun  con este nuevo reto el sector agrícola del país ha continuado sus funciones ofreciendo una gama alimentos que aunque limitada en volumen representan una alternativa de productos alimenticios disponibles,  no obstante el mayor reto es el estimular y promover la producción agrícola de modo que podamos llevar la dependencia a los alimentos importados a un rango menor de un 60% en un periodo considerable de tiempo, para eso es necesario no solo reestructurar la política pública agrícola sino también invertir en programas subsidios e incentivos que permitan al agricultor invertir sin poner en riesgo su flujo de efectivos.

A continuación, enumero algunas iniciativas a corto plazo que ayudarían al sector agrícola a no solo sobrevivir este momento sino también activarse en el proceso de crecimiento y desarrollo.

  1. Extender hasta el 31 de diciembre 2020 los certificados de agricultor bonafide que en su totalidad están vencidos y la dispensa otorgada da hasta el 30 de junio de 2020, esto tomando en cuenta que la radicación de planillas se ha extendido hasta julio del corriente año.
  2. Asignar $60 millones al programa de subsidio salarial para que se paguen los trimestres 3 y 4 del año 2019-2020, además de garantizar los pagos para el año fiscal 2020-2021.
  3. Garantizar el incentivo de 7.5 centavos por cuartillo de leche fluida (fresca y UHT) a los ganaderos del sector de la leche.
  4. Asignar $20 millones a FIDA para que pueda ofrecer prestamos o garantías de préstamos en conjunto con Puerto Rico Farm Credit a bajo interés a agricultores ya sea para flujo de efectivo o inversiones en proyectos de expansión modernización o valor añadido.
  5. Evaluar y asignar incentivos para la compra de insumos agrícolas y pecuarios, tales como semillas, químicos, alimentos y forrajes para animales.
  6. Moratorias en el pago de alquiler en fincas de la Autoridad de Tierras que estén en producción.
  7. Moratorias en el pago de los seguros agrícolas
  8. La apertura de aquellos sectores económicos de apoyo a la agricultora como talleres de mecánica diésel y gasolina, distribuidores y vendedores de piezas de reemplazo mecánico y ferreterías.
  9. Solicitamos que el Dpto de Agricultura utilizando sus facultades y estructura facilite la creación de Mercados Familiares en modelo de servi-carro. Esto minimizaría la cantidad de personas aglomeradas en supermercados y reducirá grandemente las perdidas de productos agrícolas locales.

Toda ayuda debe ser independiente a los que el gobierno federal asigne al sector agrícola, teniendo en cuenta que los agricultores no cualifican para ayudas de FEMA ni del SBA, ya que se encuentra bajo la cobertura del USDA y sus dependencias.

Agro. Héctor I. Cordero Toledo
President, Asociación de Agricultores de Puerto Rico
(Puerto Rico Farm Bureau)